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共和朝,帝國暮:追踪早期美國商人在香港的足跡(粵語)

文化遊蹤
3月30日(星期六) 14:30 – 17:00
中國珠江河口一直是19世紀海外商人來華的通道,對來自波士頓、塞勒姆或伊普斯威奇港口的美國商人亦然。經中國珠江河口運回的茶葉,因龐大的需求及徵稅爭議,間接導致了一場美國革命,促成美國立國。
 
美國商人來到亞洲貿易的路線不僅凶險,並需身兼水手、投資者及交易商等多重角色。自18世紀以來,當荷蘭、英國、法國等地的外商通過國家特許專利在遠東貿易時,美國商人作為獨立商人出發前往中國,須比其他國家的商人更具魄力和野心,才能爭取到更多利益。從拿破崙戰爭到鴉片戰爭,美國的中立讓這些美國商人得以取代歐洲商人,迅速在廣州及香港建立據點,跟洋行商人和買辦建立商業網絡,銷售更多商品和服務。美國在造船方面的先進技術,更使美國商人得以建造更快的疾速船,在亞洲、歐洲及南美洲等地進行貿易。
 
在這樣的優勢下,美國商人逐漸在香港這個新興殖民地建立勢力。著名的貿易公司,如柏金斯公司、旗昌洋行、瓊記洋行以及同孚洋行等都紛紛在香港成立公司及開設厰房。在香港這個英國人的殖民地裡,美國商人一方面與本地華商建立代理關係,擴展業務;一方面與蜑家女子結為伴侶,成為她們的「保護者」。這些美國商人帶著畢業於常春藤大學的傳教士和教師,到這條「通往外國港口的高速公路」,「為窮苦大眾傳教和提供教育」。除了商品或墨西哥銀元,這些美國商人還帶來了書籍、藥物、科學、思想和宗教,培養和塑造了香港和中國的知識份子和社會精英。
 
從皇后大道中出發,就是瓊記洋行的辦公室和公館的舊址,沿著荷里活道穿過中環的繁華,在隱閉的後巷和街角,依然有着這些早期美國商人的生活、工作、教學、享受娛樂和獲得啟發的痕跡。從炮台里向荷里活道走進閣麟街及必列者士街,縱使建築物已經拆除,文物經已消失,但在這城市的繁華中,仍能見證這些來自新興共和國的年輕商人,伴隨着垂暮古老帝國走向現代化的步伐。
 
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